Functiile neuronilor in oglinda

Multe studii leaga neuronii in oglinda de intelegerea scopurilor si intentiilor. Un studiu efectuat de Fogassi in 2005 a inregistrat activitatea a 41 de neuroni in oglinda din lobul parietal inferior a doua maimute Macaque. Lobul parietal inferior din cortex este o zona despre care se stie ca integreaza informatiile senzoriale. Maimutele au urmarit un cercetator care a luat un mar si l-a dus spre gura sau care a luat un obiect si l-a plasat intr-o ceasca. In total, 15 neuroni in oglinda au descarcat impulsuri nervoase atunci cand maimuta a vazut cum cercetatorul a dus la gura un mar, fara a inregistra insa activitate electrica la plasarea unui obiect intr-o ceasca. Pentru alti patru neuroni lucrurile au fost exact invers: raspunsul lor a fost activat atunci cand cercetatorul a plasat marul in pahar.

Numai tipul de actiune, si nu forta kinematica care modeleaza obiectele manipulate, a determinat activarea neuronilor. Ceea ce a fost semnificativ a fost faptul ca neuronii au descarcat impulsuri electrice inainte ca maimutele sa observe cercetatorul incepand al doilea act motor. Ca urmare, neuronii din lobul parietal inferior codeaza aceeasi actiune (apucarea unui obiect) in maniera diferita, functie de scopul final al actiunii de care este legat actul respectiv. Acest experiment ne furnizeaza o baza neuronala pentru prezicerea actiunilor si intentionalitate.
O serie de cercetatori sustin ca sistemul neuronilor in oglinda este implicat in empatie. Un mare numar de experimente care folosesc RMN (rezonanta magnetica nucleara), electroencefalografia (EEG) si magnetoencefalografia (MED) au aratat ca anumite regiuni ale creierului ( in mod special insula, cortexul cingulat anterior si cortexul frontal inferior) sunt active atunci cand oamenii au o anumita emotie (dezgust, fericire, durere, etc) si atunci cand vad alti oameni care au acea emotie. Oricum, aceste regiuni ale creierului nu sunt identice cu cele care oglindesc actiunile, iar neuronii pentru starile emotionale sau empatie nu au fost descrisi la maimute.
Oamenii care sunt mai empatici in conformitate cu chestionarele administrate prezinta o activare mai puternica a sistemului in oglinda pentru actiuni, cat si pentru emotii, sprijinind ipoteza conform careia neuronii in oglinda sunt implicati in empatie.
Neuronii in oglinda furnizeaza si baza neurologica pentru constientizarea de sine. Acesti neuroni ne ajuta nu numai in simularea comportamentului altor oameni, ci pot fi directionati inclusiv spre interior, pentru a crea reprezentari de ordinul doi sau meta-reprezentari ale propriilor procese cerebrale. Aceasta este baza neuronala a introspectiei si a reciprocitatii dintre constientizarea de sine si constientizarea existentei altora. Evident ca nu putem sti deocamdata care din acestea a evoluat prima. Lucrul important este acela ca au avoluat impreuna, astfel incat exista o reprezentare care caracterizeaza omul.